Карл, второй сын Карла I и Генриетты Марии, родился в Сент-Джеймском дворце 29 мая 1630 г. Его старший брат, также Карл, родился преждевременно в мае 1629 г., после того как королева была испугана мастиффом, прыгнувшем на нее. Ребенок умер сразу же после рождения, вот почему годом позже появление сильного и Карл II, 1660-5, Джон Майкл Райтздорового наследника было встречено большими празднествами.

Карл был провозглашен принцем Уэльским в 1638 году. Его обучение было возложено на графа (позднее герцога) Ньюкаслского и доктора Брайана Дуппа, епископа Чичестерского, позже замененного на доктора Джона Эрле. Они не «засаряли» голову будущего короля зубрешкой всего подряд, как было принято в Тюдорские времена, но дали ему хороший базис основных знаний и кучу здравых советов для повседневной жизни. Математическими знаниями Карла занимался Томас Гоббс.

Карлу было всего 12 лет, когда он и его младший брат Джеймс сопровождали своего отца в битве при Эджхилле, где они чудом избежали пленения. Карл II продолжал сопровождать отца в течении всей Гражданской войны, затем сбежал во Францию, откуда перебрался  в Голландию, где его сестра Мэри вышла замуж за принца Оранского. Отсечение головы отцу Карла в 1649 году сделала его де-юре королем Карлом II и в 1650 он высадился в Шотландии и собрал под своими знаменами армию в 10 000 человек, после чего 1 января 1651 года в замке Скоун  был провозглашен королем Шотландии. После чего двинулся на Англию, где был разбит Кромвелем в битве при Ворчестере. Награда в 1000 фунтов была назначена за его голову.Карл II, Крона, 1679, S.3359

Следующие 8 лет он провел в изгнании во Франции, Германии и Голландии, собирая деньги на возвращение с армией в Англию. Тем временем, Кромвель, с титулом Лорда-Протектора, руководил Англией до самой своей смерти 3 сентября 1658 года, передав свой пост сыну Ричарду. Однако Ричард не имел тех же способностей, харизмы, да и просто вкуса к власти, как его отец, и в мае 1659 был вынужден уйти со своего поста, что открыло дорогу началу переговоров о реставрации монархии. Генерал Монк (позже герцог Албемарл) подготовил триумфальное возвращение Карла II в Лондон 29 мая 1660 г. Он был коронован в Вестминстерском Аббатстве 23 апреля 1661 года Уильямом Джаксоном, Архиепископом Кентерберийским, который (как Епископ Лондонский) сопровождал его отца, Карла I, на эшафот. При Кромвеле королевские регалии были переплавлены, поэтому пришлось изготавливать новые.

Парламент назначил Карлу субсидию в 1 200 000 фунтов в год; 13 человек, которых Карл считал убийцами отца, были казнены; вырыты из могилы и повешены были тела Кромвеля и Иретона.

Карл II проявил себя как хитроумный и прагматичный правитель, граф Рочестер в своих памфлетах говорил так: «Он никогда не говорит глупостей, впрочем, как и умностей», что было неправдой.   Карл II, 1680-5, Джон Рилей

Конфискованные имущества возвращались роялистам; постановления республики были сожжены рукою палача. Войско было распущено; повсюду восстанавливали епископат. Новый английский парламент 1661 года, в котором большинство принадлежало англиканцам, снова призвал епископов в верхнюю палату, принял так называемый корпорационный акт, лишивший пресвитерианцев и республиканцев даже городских должностей, и вновь провозгласил англиканизм господствующей государственной религией. Главным проводником всех этих мер был канцлер Кларендон. С другой стороны, как бы в противовес взявшему верх в парламенте англиканизму, при дворе стала обнаруживаться сильная склонность к католицизму. Восстановив королевскую власть, парламент не был намерен, однако, поступиться собственными прерогативами. Общины высказывали явное намерение, не довольствуясь одним утверждением испрашиваемых сумм, присвоить себе контроль и над способом их расходования. Вследствие этого король, постоянно нуждавшийся в деньгах для удовлетворения своей безумной расточительности, уступил Людовику XIV обратно Дюнкирхен, за 5 млн. ливров. В угоду ему же он, по пустому поводу, начал войну с Нидерландами, окончившуюся постыдно для Англии. Для успокоения умов в январе 1668 г. Карл заключил тройственный союз со Швецией и Нидерландами, с целью защиты протестантизма в Европе. Но уже в середине 1669 г. неожиданно составилось пресловутое министерство "кабалы" (по начальным буквам фамилий министров Клиффорда, Ашли, Бэкингема, Арлингтона и Лоудерделя), которое на деньги Людовика XIV и в союзе с братом короля, герцогом Йоркским, систематически стремилось к водворению католицизма в Англии и восстановлению абсолютной монархии. В силу тайного договора с Францией оно без всякой причины объявило в 1672 г. войну Нидерландам, принесшую Англии один только позор. В это же время события в королевском семействе еще более усилили опасения и недовольство протестантов. Герцог Йоркский, наследник престола, открыто перешел в католицизм и женился на католической принцессе, Марии Моденской. Под видом провозглашения веротерпимости была издана так называемая "индульгенция", которою, без разрешения парламента, отменялись уголовные наказания против нонконформистов, но которая должна была служить первым шагом к введению католицизма. Так понял это парламент и в 1673 г. заставил короля взять назад индульгенцию и вместо нее издать "Присяжный акт" (Test act), по которому на государственной службе могли быть терпимы только те, кто признавал короля главойКарл II, 1661, коронационная медаль церкви, причащался по-англикански и отвергал пресуществление. Брат короля Яков принужден был сложить свои должности. В то же время парламент покончил и с "кабалою", привлекши министров к ответственности за войну с Голландией. Во главе нового министерства стал граф Денби, который своей политикой внес в страну еще большие замешательства. Ненависть к католикам вспыхнула со страшной силой, когда в 1678 г. в народе разнесся слух о мнимом заговоре некоего Тита Отса (Oates), будто бы замышлявшего убить короля и возвести на престол Якова. Парламент исключил из своей среды всех католиков, объявил Якова лишенным прав на престолонаследие и требовал суда над министрами. Карл распустил парламент, из крайне роялистического превратившийся под конец чуть не в революционный, и назначил новые выборы. В новой палате оппозиции принадлежало большинство. Герцог Йоркский был отослан за границу. Оппозиция вступила в кабинет, главой которого сделался Шефтсбери (прежде Ашли), и требовала от короля устранения Якова от престолонаследия. Но в этом вопросе король неожиданно выказал несвойственную ему твердость и снова распустил парламент, который, прежде чем разойтись, издал 2 мая 1679 г. знаменитый "Habeas Corpus Act", ограждающий личную неприкосновенность граждан. Вслед за этим Шефтсбери был лишен своих должностей. Однако и новый парламент сказался так же мало сговорчивым, как и его предшественник. 21 ноября 1680 г. нижняя палата вновь приняла билль о лишении герцога Йоркского права на престол; но он был отвергнут лордами. Приверженцы билля получили название вигов, а противники его стали известны под именем тори.

Для намерений двора как нельзя более кстати пришелся новый заговор на жизнь короля (Ryehouse Plot), открытый в 1681 г. Хотя участники в этом заговоре были все люди без имени и влияния, но правительство сумело запутать в него вождей оппозиции и предало их суду; лорд Россель и Альджернон Сидней были казнены. Вскоре после того умер Карл II.